Conciencia global

¿Qué pasó con el agujero en la capa de ozono?

18 de abril de 2018


En 1985, JoeFarman, Brian G. Gardiner y Jon Shanklin, contaron en un artículo publicado en la revista Nature que había evidencia de una disminución del ozono en la atmósfera terrestre, confirmando un informe de 1976 elaborado por la Academia Nacional de Ciencias de los Estados Unidos de América. Esto provocó un sentimiento de miedo generalizado, por los efectos que tendría tal disminución.

La alarma por la reducción del agujero en la capa de ozono se ha reducido considerablemente. Poco es lo que se habla en la actualidad sobre esto,pero el problema no está resuelto y estamos lejos de ello.

Entendamos qué es el ozono y por qué es importante

Sabemos que en nuestra atmósfera está presente el oxígeno que permite desarrollar funciones básicas en nuestra biología. Por su conformación, el oxígeno suele unirse entre sí para formar una molécula de dos átomos.

 

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Los fenómenos de alta energía en la atmósfera hacen que las moléculas de dos átomos de oxígenos se separen y se unan en moléculas de tres átomos. Estos fenómenos de alta energía son la radiación ultravioleta y los rayos. Los filtros de agua caseros que funcionan con ozono, aplican este principio en pequeño: al electrificar una malla eléctrica, en el aire en la cámara del filtro se forma ozono y este tiene una gran capacidad de oxidación que mata a las bacterias.

Pero el ozono atmosférico es importante, no porque mate bacterias, sino porque filtra buena parte de las radiaciones ultravioleta que provienen del sol.

El ozono formado naturalmente, tiende a las regiones superiores de la atmósfera. Allí forma una capa de unos tres milímetros, suficiente para retener buena parte de la radiación solar. Sin esa capa, recibiríamos plenamente la energía solar en el planeta, produciéndose un aumento considerable en el cáncer de piel y otras enfermedades.

Además, la radiación solar puede inducir alteraciones genéticas en los humanos y demás seres vivos.

El ozono también puede contaminar

El ozono atmosférico tiende a ubicarse a unos 10 kilómetros de altura. En el nivel de la atmósfera en el que vivimos, su concentración suele ser baja. Pero con la contaminación ambiental y el aumento de la radiación solar retenida por el efecto invernadero, se suelen presentar incrementos en la concentración de ozono en la atmósfera baja.

Se ha documentado que el ozono reacciona con gases contaminantes producidos por escapes de automóviles y la producción industrial. En todo caso, por sí mismo el ozono en el aire causa problemas de salud, por su capacidad oxidante.

En presencia de altas concentraciones de ozono, se dan complicaciones respiratorias, problemas inmunológicos y, en el caso de los cultivos, disminución de la fotosíntesis.

¿Por qué se debilita la capa de ozono?

La molécula de ozono se rompe ante la presencia de cloro. Otros contaminantes también pueden afectar la capa de ozono, pero han sido principalmente los que contienen cloro, los responsables del debilitamiento del ozono en las regiones altas de la atmósfera.

Los clorofluorocarburos, compuestos químicos usados en la refrigeración y anteriormente en los gases de los productos aerosoles (como los desodorantes), fueron los principales responsables de la degradación del ozono atmosférico. Aunque el ozono se renueva constantemente, las reacciones químicas del cloro contenido en los productos mencionados, tenían una duración mayor a la regeneración del ozono.

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Otras razones para la destrucción del ozono están ligadas a otros tipos de contaminantes producidos por los humanos, y por actividades naturales, como las erupciones volcánicas.

¿Qué pasó con la capa de ozono?

En el terreno ambiental las noticias suelen ser malas. Esta es la excepción. Las mediciones de ozono atmosférico indican que la capa tiende a recuperarse.

En 1987 se dio un acuerdo llamado el Protocolo de Montreal, para reducir las emisiones de gases responsables de la destrucción del ozono. Además, se creó un fondo para impulsar las acciones acordadas en el protocolo.

A partir de allí, las emisiones de contaminantes destructores de ozono se redujeron, hasta el punto en que hoy se registra una disminución de las moléculas que dañan el ozono en la atmósfera.

Entonces ¿todo va bien?

Cuando se dice que la capa de ozono se está recuperando, es necesario ser cautelosos. Las previsiones mediante modelos indican que la capa se recuperaría entre 2060 y 2080. Lo que se ha logrado hasta ahora es la reducción del cloro atmosférico, según lo previsto.

Lo que se ha logrado es la disminución del ritmo de destrucción del ozono en un 20%, no el cierre de la brecha de ozono.

En el año 2015 hubo un aumento en el agujero de ozono que se atribuye a erupciones volcánicas. En todo caso, aunque las noticias son buenas, es necesario mantener las medidas de reducción de emisiones destructoras del ozono y de los contaminantes en general.

El hecho de que hoy se hable menos del agujero de la capa de ozono, no implica que haya desaparecido. Allí está y sigue significando un riesgo muy importante para la vida en el planeta Tierra.

 

Imagen: FrédericPaulussen

Algunos documentos consultados:

Bornman, J.F., Barnes, P.W., Robinson, S.A., Ballaré, C.L., Flint, S.D., Caldwell, M.M., 2015. Solar ultravioletradiation and ozone depletion-drivenclimatechange: effectsonterrestrialecosystems. Photochem. Photobiol. Sci. 14, 88–107. https://doi.org/10.1039/C4PP90034K

UnitedNationsEnvironmentProgramme, Ozone Secretariat, 2006. Handbookforthe Montreal ProtocolonSubstancesthatDepletethe Ozone Layer. Ozone Secretariat, Nairobi, Kenya.

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